Competing For the Madeline: The Early History of Women’s Basketball at McGill

In 1891, during his first year as a teacher at the YMCA training school in Springfield Massachusetts, McGill alumni Dr. James Naismith invented basketball. Originally envisioned as a game for Naismith’s male pupils, American women began playing basketball as early as 1892, and by the late 1890s, women’s basketball had made its way to Canada. As the digitized yearbooks and archival photo collection at the McGill University Archives reveal, basketball offered McGill’s female students the opportunity to work and play alongside one another, and the sport’s growth between 1900 and 1920 is indicative of broader trends in women’s basketball in eastern Canada.

At the turn of the century, women’s athletics at McGill flourished following the construction of Royal Victoria College (RVC). A residential college for female students, the RVC build featured a new gymnasium, and the 1901 yearbook reveals that female students — known as the “Donaldas” in honour of Donald A. Smith, the school’s benefactor — were thrilled with the new facility. In a yearbook page dedicated to a description of the new gym, the unidentified author writes:

“In former years it was known in a dim, hazy way, that gymnastics was included in the regular college course, but so little impression did the fact make upon the average student that many of them passed through their four years without having learned the whereabouts of the gymnasium … the conditions are now entirely changed, — the gymnasium has become a centre of attraction, about which most of the majority of students gravitate.”

McGill University Archives, Old McGill 1901, p.138. Photographer: unknown / SSMU. Please credit Students’ Society of McGill University.

The blurb notes that basketball was “enthusiastically taken up by girls, and bids fair to occupy as high a place in the conversations and affections as football does in those of their brothers”. This reflected the situation at other Canadian universities, where basketball was one of the most popular team sports for female students.

Proper facilities spurred interest in basketball and lay the groundwork for the development of organizational structures, and in the 1901-1902 school year, the RVC Athletic Club was formed. As the 1905 yearbook reveals, however, it took “some discussion” before the female students “agreed that the management of basketball was distinctly within the jurisdiction of the Club.” Once the women had decided which activities fell within the club’s purview, inter-class matches (contests between the college’s yearly cohorts) were arranged and scheduled. These matches — coordinated by the students — brought young female athletes together to play and compete for several seasons, and by the 1907-1908 season, the level of competition was strong enough that the yearbook noted that there were students who thought the female players could “even give the stronger sex some pointers on passing”.

McGill University Archives, Old McGill 1912, “R.V.C. Societies”, p.158 Author: D.S.M / SSMU Please credit Students’ Society of McGill University / D.S.M.

These inter-class games lay the groundwork for the emergence of inter-collegiate games, and yearbooks and archival photos suggest that, between 1908 and 1912, the RVC team played against teams from the MacDonald campus, competing for a trophy that was referred to as “Madeline.” The opportunity to play against women from other colleges and areas was regarded enthusiastically by the young women, and on February 6th, 1920, McGill played against Queen’s University in the first recorded female inter-university game in Canada. The game was “exceedingly closely contested, both teams being well-matched and playing their best brand of basketball throughout,” but it was McGill who emerged the victor, with a final score of 21-16. Described as “social intercourse and the exchange of ideas” which “did much to promote a fine feeling of friendship and co-operation between the girls of Queen’s and McGill”, the weekend series lay the foundation for future inter-province games. Over the next one hundred years, the collaborative impulse of collegiate and inter-collegiate basketball continued. Last year, on February 6th 2019, McGill and Queen’s staged a game to honour the centennial of the 1920 game.

McGill University Archives, Old McGill 1905, p.156. Photographer: unknown / SSMU Please credit Students’ Society of McGill University.

By Kelsey Blair. See more of McGill’s archival yearbook collections here: http://yearbooks.mcgill.ca/


En competition pour le Madelein: Les débuts du basket-ball féminin à McGill

En 1891, à sa première année d’enseignement à l’école de formation du YMCA de Springfield (Massachusetts), le professeur James Naismith, ancien élève de McGill, invente le basket-ball. Pensé à l’origine comme un jeu pour ses élèves masculins, le sport est pratiqué par les Américaines dès 1892, et à la fin des années 1890, le basket-ball féminin arrive au Canada. Comme en font foi les annuaires numérisés et la collection de photos des Archives de l’Université McGill, le basket-ball est propice à la collaboration et à la camaraderie chez les étudiantes de McGill. L’essor du sport de 1900 et 1920 reflète une pratique plus généralisée du basket‑ball féminin dans l’est du Canada.

Au début du siècle, la construction du Royal Victoria College (RVC) stimule la montée de l’athlétisme féminin à McGill. Collège résidentiel pour étudiantes, le RVC comporte un nouveau gymnase. L’annuaire de 1901 témoigne de l’enthousiasme des étudiantes – surnommées les « Donaldas » en l’honneur de Donald A. Smith, mécène de l’école – au sujet de cette nouvelle installation. En effet, une page de l’annuaire, d’auteur inconnu, décrit le gymnase :

Archives de l’Université McGill, Old McGill 1901, p.138. photographe inconnu / SSMU. Veuillez créditer la Société des étudiants de l’Université McGill.

Autrefois, on savait théoriquement que l’éducation physique s’inscrivait dans le programme, sans toutefois qu’il y paraisse pour l’étudiant moyen, qui écoulait souvent ses quatre années d’études ignorant même l’emplacement du gymnase… Les conditions sont maintenant tout autres : le gymnase est devenu un attrait autour duquel la majorité des étudiants gravitent (traduction libre).

On lit aussi que « le basket-ball a été adopté avec enthousiasme par les filles, et qu’il occupe une place aussi importante dans leurs conversations et intérêts que le football chez les garçons » (143). Il en va de même dans d’autres universités canadiennes, où le basket-ball est l’un des sports les plus prisés des étudiantes.

La mise en place d’installations adéquates stimule l’intérêt envers le basket-ball et jette les bases des structures, et, durant, l’année scolaire 1901-1902, le RVC Athletic Club voire le jour. Toutefois, comme le révèle l’annuaire de 1905, quelques tractations s’avèrent nécessaires pour que les étudiantes “conviennent que la gestion du basket-ball relevait clairement de la compétence du Club.” Une fois que les jeunes femmes établissent les activités relevant du club, des matchs interclasses (concours entre cohortes annuelles) sont organisés et programmés. Ces matchs – coordonnés par les élèves – opposent de jeunes athlètes féminines pendant plusieurs saisons. Dès la saison 1907-1908, le niveau des joueuses est tel, qu’on leur attribue dans l’annuaire des supériorités par rapport à leurs homologues masculins.

Archives de l’Université McGill, Old McGill 1912, “R.V.C. Societies”, p.158 Author: D.S.M / SSMU. Veuillez créditer la Société des étudiants de l’Université McGill / D.S.M.

Ces jeux interclasses sont la prémisse des jeux « interétablissement ». En effet, les annuaires et photos d’archives suggèrent que, entre 1908 et 1912, l’équipe du RVC a disputé aux joueuses du campus MacDonald un trophée nommé « Madeline ». La possibilité de se mesurer à d’autres établissements et régions suscite l’enthousiasme chez les jeunes femmes. Le 6 février 1920, McGill affronte l’Université Queen’s, dans ce qui est le premier match interétablissement féminin répertorié au Canada. Un match « des plus serrés est âprement disputé par deux équipes de même calibre », que McGill remporte au compte de 21-16. Décrites comme « des activités sociales et un échange d’idées » qui « ont beaucoup contribué à promouvoir la camaraderie et la collaboration entre les filles de Queen’s et de McGill », les « weekend series » sont précurseures des jeux interprovinciaux. Un centenaire plus tard, l’esprit collaboratif du basket-ball universitaire et interétablissement demeure bien vivant. L’an dernier, soit le 6 février 2019, McGill et Queen’s ont tenu un match pour commémorer le centenaire de la rencontre de 1920.

Archives de l’Université McGill, Old McGill 1905, p.156. photographe inconnu / SSMU. Veuillez créditer la Société des étudiants de l’Université McGill.

Par Kelsey Blair. Pour en savoir plus sur les collections d’annuaires d’archives de McGill, cliquez ici: http://yearbooks.mcgill.ca/

Leave a Reply

COVID-19 | Latest information

All library branches closed until further notice. Access to e-resources and virtual services continue.
More »
Library Matters seeks to exchange and encourage ideas, innovations and information from McGill Library staff for our on-campus readers and beyond.
Contact Us!

If you have any questions, comments, or even an idea for a story, let us know!